الحياة على المريخ؟ هل لديك الصخور في رأسك؟

ارتبط المريخ بالحياة خارج كوكب الأرض لأكثر من قرن من الزمان ، على الرغم من أن أحلام الكائنات المتقدمة ، التي تتجول في الحوامات ، من غير المرجح. ومع ذلك ، فنحن نعلم أن ثلج الماء مخبأ تحت سطح المريخ الرديء ، والذي قد نجد فيه بقايا متحجرة للحياة ، أو ربما الكائنات الحية البسيطة ما زالت تعيش في العصر الحديث.

سترسل كل من ناسا والاتحاد الأوروبي (بالشراكة مع روسيا) مركبة فضائية إلى المريخ في عام 2020 للبحث عن الحياة ، في الماضي أو الحاضر ، على الكوكب الأحمر. تم تصميم هذه المستكشفات الروبوتية لفحص الصخور البركانية التي تهيمن على المشهد المريخ. ومع ذلك ، هنا على الأرض ، توجد الحفريات تقريبًا دائمًا في الصخور الرسوبية ، التي تراكمت طبقة تلو الأخرى بمرور الوقت. استعدادًا للرحلة إلى المريخ ، يدرس باحثون من السويد حفريات داخل هياكل الصخور البركانية هنا على الأرض ، على أمل معرفة ما الذي تبحث عنه في الحفريات المريخية.

يستكشف مفهوم فنان لمرسى 2020 من ناسا استكشاف سطح الكوكب الأحمر. الصورة الائتمان: ناسا / JPL-Caltech

"يعتمد السجل الأحفوري للأرض بشكل حصري تقريبًا على النتائج الموجودة في الصخور الرسوبية ، بينما تعتبر الصخور البركانية جرداء للحياة ، بما في ذلك سجل الحفريات للحياة الماضية. وكتب الباحثون في مقال نُشر في مجلة فرونتيرز في علوم الأرض ، نظرًا لأن الصخور البركانية المريخية ستستهدف في البحث عن البيوجرافيا الحيوية ، فإن عدم وجود سجل أحفوري تناظري للأرض يمثل عائقًا واضحًا أمام الهدف العلمي للبعثة.

هذا المكان هو الغوص الحقيقي

بعيدا عن أعماق قاع المحيط ، لا يزال من الممكن العثور على حفريات من الميكروبات القديمة ، التي يعود تاريخ بعضها إلى 3.5 مليار سنة. ضمن هذا المنظر الطبيعي الذي لا تسقط فيه أشعة الشمس أبدًا ، تستهلك البكتيريا والفطريات وأشكال الحياة المجهرية الأخرى الصخور البركانية - بعضها البعض - كقوة عيش. تملأ أشكال الحياة هذه تجاويف وشقوق في الصخور ، حيث تتحجر عند الموت ، وتشكل أحيانًا حفريات.

يمكن أن تساعد الحفريات من قاع المحيط ، مثل تلك التي تنتجها الفطريات القديمة ، الباحثين على تعلم كيفية البحث عن علامات الحياة ، في الماضي أو الحاضر ، على المريخ. الصورة الائتمان: الدكتور ماغنوس ايفارسون

يمكن أن تنقل مشاريع الحفر العميق هذه السجلات الجيولوجية للأيام الأولى للحياة على الأرض إلى السطح ، ليتم فحصها من قبل الجيولوجيين وغيرهم من الباحثين الذين يجمعون قصة الحياة على كوكبنا. لحسن الحظ بالنسبة للباحثين الذين يدرسون الحياة على المريخ ، تشبه القشرة المحيطية على الأرض ، من نواح كثيرة ، الصخور البركانية التي تشكل سطح المريخ ، مما يسمح بإنتاج دليل أولي لأحافير المريخ.

"نقترح 'البركاني microfossil أطلس" للمساعدة في المواقع المستهدفة مختارة للبعثات تسعى دليل على حياة خارج كوكب الأرض، مثل بعثة ناسا المريخ عام 2020، وإكسو مارس. الأطلس يمكن أن يساعد أيضا لنا التعرف على ما الأحافير الدقيقة المريخ قد تبدو، من خلال تحديد biosignatures يرتبط بأنواع مختلفة من الميكروبات المتحجرة "، تنص الدكتور ماغنوس Ivarsson من المتحف السويدي للتاريخ الطبيعي.

"دراسة ما إذا كانت هناك حياة على كوكب المريخ أو دراسة كيف بدأ الكون ، هناك شيء سحري حول دفع حدود المعرفة. هذا شيء يكاد يكون جزءًا من إنسان.
سالي رايد - أول امرأة أمريكية في الفضاء

يمكن أن يوفر هيكل الحفريات القديمة قدرا هائلا من المعلومات حول الحياة منذ مليارات السنين في ماضينا. من خلال دراسة نظائر الكربون ، وكذلك المعلومات الكيميائية داخل الصخور ، يمكن للباحثين إنتاج تحليل مفصل لهذه الهياكل القديمة. يمكن أن تساعد هذه الدراسة في تحديد أنواع الحياة التي قد تكون محفوظة في الصخور البركانية ، وكذلك الظروف التي تكونت في ظلها.

ماضي ومستقبل الكوكب الأحمر

كان المريخ في يوم من الأيام كوكبًا مائيًا ، لكنه فقد معظم الغلاف الجوي والماء منذ مليارات السنين ، ربما بسبب العواصف الترابية القوية التي تجتاز الكوكب. على الرغم من وجود مناخ يشبه الصحراء ، لا يزال المريخ أحد أفضل الأماكن في النظام الشمسي للعثور على حياة خارج كوكب الأرض.

تتكون مهمة ExoMars من روفر ، تم بناؤها بواسطة وكالة الفضاء الأوروبية (ESA) ، ومختبر علوم ثابت ، صممه علماء ومهندسون من روسيا. تم تسمية روفر تكريما لروزاليند فرانكلين ، رائدة في مجال أبحاث الوراثة التي استخلصت بنية الحمض النووي قبل واتسون وكريك.

ستقوم مهمة مارس 2020 بفحص قشرة المريخ ، وختم عينات من قشرة المريخ في حاويات ، جاهزة لرحلة إلى الأرض من قبل مهمة في المستقبل. من خلال النظر إلى الحفريات من أقدم عمر للحياة على الأرض ، قد يكون لدينا قريبًا فكرة أفضل عن الصخور التي يجب فحصها ، وربما (يومًا ما) تجلبها إلى المختبرات هنا على كوكبنا.